古羅馬帝國因鉛毒而亡?

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近日本港的一連串公共屋邨食水含鉛超標事件,令全城人心惶惶。屋邨接二連三出現鉛水問題,有居民更被驗出身體內鉛含量超標。事件至今仍未能完善解決,也無法考究鉛食水到底存在多久?對人體有何影響?而縱觀歷史,曾有學者提出古羅馬帝國的衰落是因羅馬人長期飲用鉛水所致,促使歷史學家對此方面的研究。

地質化學家Jerome Nriagu於一九八三年在《新英格蘭醫學雜誌》(New England Journal of Medicine)發表一篇文章探討羅馬帝國衰亡與鉛中毒的因果關係, 他在同年出版名為《Lead and Lead Poisoning in Antiquity》的書籍中更作出了結論,確定先前的構想。

古羅馬人擁有先進、精良建築知識,在當時已開始採用鉛作為製造水管的材料,興建大型兼複雜的水利設施,富有和有權力的古羅馬人更會用鉛打造的器皿飲水。在經過多重的運算後,Jerome Nriagu計算出羅馬人飲用的自來水比起泉水的鉛含量高出一百倍,並且比較出羅馬人骨骼內鉛含量較高。他因此大膽推測古羅馬人,特別是精英階級長期飲用高鉛量的水,所以導致他們身體虛弱、能力下降,並逐漸走向盛世的沒落。

Jerome Nriagu的學說雖精彩,但受到歷史學家的廣泛質疑。國際間的考古學家與科學家團隊於上年到訪意大利波爾圖斯(Portus),古羅馬時期的港口。他們從河床、古羅馬鉛水管等樣本上收集研究數據,發現即使古羅馬自來水的鉛含量偏高,但毫不足以傷害人類健康,並否定了鉛中毒令羅馬帝國走向滅亡的說法。

參與研究的歷史學家指,造成羅馬帝國衰落的原因眾多,Jerome Nriagu的斷言太過簡單倉卒。

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